Rencontrez les célébrités et les PDG qui appellent en cas de crise

Judy Smith garde un sac spécial dans sa garde-robe. A l'intérieur se trouve une trousse de toilette, un costume blanc, un pantalon blanc de rechange (elle porte beaucoup de blanc), une seule paire de chaussures et son passeport. Elle l'appelle son « sac à emporter », contenant tout ce dont elle a besoin si un client paniqué appelait au milieu de la nuit. Et ils les appellent, souvent avec un avion privé en attente pour que l'avocat de 62 ans les rejoigne. Parce que la seule chose qu'ils n'ont pas lorsqu'ils appellent Smith, c'est la tranquillité d'esprit.

Au cours des trois décennies où Smith a travaillé dans la gestion de crise, elle a aidé d'innombrables clients de premier plan, des rappeurs célèbres aux PDG mondiaux. Son travail : faire en sorte que, quel que soit le scandale, leur réputation soit intacte. Elle était par celle d'Angelina Jolie côté dans son divorce amer d'avec Brad Pitt, s'assurant que la marque Jolie n'était pas compromise. Smith a travaillé dans les coulisses pour évaluer tout impact potentiel sur les accords de studio de cinéma de l'acteur et son travail philanthropique, aidant à coordonner tout cela dans une stratégie de relations publiques intelligente, tout en s'assurant, de manière plus urgente, que la réputation de Jolie n'était pas ternie.



C'est elle qui a sauvé la carrière d'A$AP Rocky lorsqu'il a été accusé d'agression et détenu en Suède, et la femme par Du côté de Monica Lewinsky après l'annonce de sa liaison avec Bill Clinton. Quand nous parlons, elle est debout depuis 4 heures du matin et « travaille sur une crise » – qu'elle définit comme « tout ce qui affecte votre marque et votre réputation de base » – mais elle est ouverte et ouverte, parlant avec une voix traînante douce et méridionale ayant grandi à Washington. , DC, où elle vit toujours.



entretien de judy smith

Smith avec Lewinsky en juin 1998

dpa picture alliance / Alamy Banque D'ImagesAlamy

Au cours de la dernière année, le travail de Smith a pris un nouveau type d'urgence. Les défis ne sont pas arrivés un à la fois ou client par client, mais tous à la fois, car les gens se sont efforcés de trouver un moyen de fonctionner en cas de pandémie, ainsi que de lutter rapidement contre les mouvements sismiques tels que Black Lives Matter. Pour de nombreux particuliers et entreprises, la réaction immédiate a été la panique. Pour Smith, cela signifiait aider des «personnalités de premier plan» à aborder publiquement des actions ou des commentaires antérieurs insensibles à la race, ainsi que soutenir les entreprises – y compris «l'une des plus grandes organisations internationales» – pour traiter et reconnaître les allégations de racisme systémique, de culture toxique et l'intimidation sur leur lieu de travail. (Ce dernier exemple a amené l'entreprise à recruter un nouveau PDG et à s'assurer que «la culture du lieu de travail était au sommet de leur ordre du jour».) Smith ne sera pas attiré par l'identité de ces entreprises ou de ces individus. Bien qu'elle soit chaleureuse et amicale, elle est une professionnelle aguerrie lorsqu'il s'agit de répondre aux questions pour protéger ses clients.



En tant que femme noire travaillant dans des espaces à prédominance masculine blanche, le sectarisme est quelque chose « que vous rencontrez partout » et « fait partie de votre existence quotidienne », dit Smith. Mais elle voit l'avantage d'être à l'intérieur de la machine lorsqu'il s'agit de propulser le changement : « Il est si important d'utiliser votre expérience, votre point de vue, votre passion et votre voix. Souvent, ce n'est même pas de manière grandiose, mais en ayant une conversation.' Dans un monde qui se fait de plus en plus entendre - et en fait, divisé par - son indignation morale, certains peuvent se moquer de la façon dont elle représente les entreprises et les personnes à faible revenu antécédents. Mais Smith refuse des clients «tout le temps». Cela peut être dû au fait que leurs principes ne s'alignent pas et ne s'aligneront pas, ou que ce qu'ils ont fait dépasse sa ligne morale personnelle. Dans l'ensemble, elle est juste et sans jugement, vous donnant l'impression que vous pouvez partager votre secret le plus sombre et elle ne clignera pas des yeux en réponse. Smith comprend que les gens font des erreurs et, si elle croit qu'un changement durable et progressif est une possibilité, elle est prête à leur donner une chance. « Avec les questions de justice sociale et d'équité, l'objectif est de travailler avec les entreprises pour les rendre plus équitables et justes – de mettre en place des politiques et des pratiques pour assurer l'équité pour leurs employés », dit-elle. «Nous essayons d'apporter des changements. Je pense que les gens le comprennent.

En tant qu'inspiration pour le personnage principal Olivia Pope dans le drame primé de Shonda Rhimes Scandale , qui a duré six ans, Smith est plus célèbre que la plupart dans son domaine. Mais dans le monde actuel des procès par les médias sociaux, où la réputation d'une marque est sa bouée de sauvetage, le travail de Smith en tant qu'avocat, médecin de spin et médiateur n'a jamais été aussi important. Et, en tant que fondatrice de sa propre organisation Smith & Company – qui a ouvert un bureau à Londres en 2019 – ses services n'ont jamais été aussi demandés : « Il y a tellement de sections transversales dans lesquelles nous avons de l'expérience. C'est à tous les niveaux, il n'y a rien que quelqu'un pourrait venir à la table avec qui nous n'avons pas de point de vue, avec qui nous n'avons pas travaillé auparavant, avec lequel nous ne pouvons pas traiter.

entretien de judy smith

Rhimes, Kerry Washington et Smith discutent Scandale en 2012



Frédéric M. BrownGetty Images

Smith a résolu sa première crise à l'âge de sept ans lorsqu'elle a interrompu un combat de ballon chasseur dans la ruelle de son quartier de DC. Avec le recul, elle se rend compte que la résolution des problèmes et des crises est une « partie innée » de qui elle est : « Je l'ai toujours fait ; cela m'a toujours paru organique. Cela fait partie de mon ADN.

La mère de Smith était secrétaire le jour et femme de ménage la nuit, et son père chauffeur de camion et de taxi. «Mes parents nous ont enseigné les valeurs de base consistant à traiter tout le monde avec le même niveau de décence et de respect requis. Peu importe que cette personne soit le président des États-Unis ou la personne qui ramasse vos ordures. Quand j'ai affaire à des chefs d'État ou à des PDG dont j'ai une idée, je me fiche de ce que vous faites. Je vais vous donner les meilleurs conseils que je peux et de la manière qui, je pense, va résonner. Je ne porte pas cette peur ou cette intimidation, ni ne m'inquiète des répercussions que pourraient avoir le fait de dire la vérité.

Résoudre les problèmes et les crises a toujours semblé organique. Cela fait partie de mon ADN.



L'exemple du Président n'est pas une métaphore. Après avoir obtenu, d'abord un diplôme en relations publiques, puis de l'American University Washington College of Law (où elle a été la première femme afro-américaine à occuper le poste de rédactrice en chef de son Examen de la loi ), elle a déménagé dans les services de relations publiques des entreprises basées à Washington avant de travailler comme procureur fédéral au bureau du procureur américain. Cela a conduit à sa nomination en tant qu'attachée de presse adjointe du président George HW Bush.

Au cours des années Bush Sr, Smith a été au courant du type de crises mondiales sur lesquelles elle conseille désormais ses clients. En 1992, elle a conseillé à son patron de se rendre à LA à la suite des soulèvements raciaux de la ville après le passage à tabac de Rodney King par des policiers – malgré les craintes conservatrices de s'aliéner les forces de l'ordre en le faisant. 'Pour que je puisse être dans une position où je peux avoir une conversation en tête-à-tête avec le leader du monde libre, le président des États-Unis, pour dire, c'est pourquoi vous devriez y aller, c'est pourquoi c'est important, il faut être là. Et puis il décide d'y aller… Vous ne pouvez pas faire mieux que ça, n'est-ce pas ?

entretien de judy smith

Smith avec le président George HW Bush

Barry Thumma/AP/Shutterstock

Bien qu'elle ait quitté la Maison Blanche en 1993 pour se concentrer sur la gestion de crise, la présidence a continué à suivre Smith ; cette fois impliquant un commandant en chef différent. Elle était en vacances rares avec sa famille, ignorant les appels persistants, quand elle a finalement cédé et a été invitée à représenter Lewinsky alors que le président Clinton faisait face à des audiences de destitution. Smith hésitait à accepter le poste, consciente de la gravité de la crise, mais a changé d'avis lorsqu'elle a rencontré l'ancien stagiaire de la Maison Blanche. «Elle était dans une situation difficile et avait besoin de soutien. Honnêtement, quand je l'ai rencontrée, je devais le faire. Je sentais qu'il n'y avait pas d'autre choix. Je pensais à l'affaire il y a six ou sept mois », dit-elle en s'installant dans son fauteuil. « C'est différent maintenant de ce qu'il était alors. Le point de vue de Monica serait entendu avec…’ Elle se retire pour trouver le mot juste. 'Probablement une appréciation plus profonde de ce qu'elle traversait.'

Avoir des vacances interrompues par des appels de travail urgents est une routine pour Smith. Elle se souvient s'être rendue sur une île éloignée pour des vacances bien méritées, seulement pour qu'une crise réapparaisse dans l'entreprise, s'assurant qu'elle a passé la pause de sept jours dans la seule cabine téléphonique de l'île. « Il n'y a pas d'heure prévue pour une crise », dit-elle en riant. « Les gens savent comment nous trouver. »

Et pour ceux qui trouvent Smith et son équipe, elle a une règle générale : tout lui dire. Toute la vérité et rien que ; bien qu'étant donné les détails généralement privés - souvent mortifiants - des situations auxquelles elle est confrontée, elle est consciente que souvent la «vérité» sort par étapes. Elle est méticuleuse pour établir des faits et, comme Kerry Washington dans Scandale , cartographie la crise à l'aide de photos sur un mur – surnommées « tableau du meurtre » – ce qui l'aide à visualiser et à planifier la stratégie et à identifier les acteurs clés. Il n'y a généralement pas plus de 20 collègues sur une crise à la fois, l'organisation trouvant que les petits groupes fonctionnent mieux lorsqu'une grande partie du travail consiste à déterrer les éléments - la honte et les secrets - que les clients préféreraient garder enfouis. « Il faut tenir compte de la nature humaine. Il est difficile de dire à quelqu'un que vous ne connaissez pas toutes vos mauvaises choses, la première fois que vous vous rencontrez », explique Smith. 'Donc, lorsque je pense à une déclaration initiale ou à ce que je pourrais dire au nom d'un client, j'essaie de garder à l'esprit que je n'opérerai peut-être pas avec tous les faits.'

entretien de judy smith Daniel Brasseur

Bien que son approche diffère au cas par cas, Smith dispose d'outils incontournables. Il est «toujours sage», dit-elle, d'avoir des cachettes à travers le monde où les clients peuvent échapper à la presse et au public. Elle conseille également aux clients d'avoir un seul allié proche qui peut agir comme un ami, un confident et même une sécurité tout en se cachant. Et, lorsqu'il est temps de sortir d'une crise, un autre des principes clés de Smith est l'authenticité - sa vaste expérience avec la presse et le public leur rappelle qu'ils voient à travers l'insincérité. Les cascades de relations publiques mises en scène ne sont pas ce que fait Smith & Company. Elle rit et pointe l'exemple d'un couple de haut niveau en proie à des rumeurs de rupture, puis vu dans une démonstration publique d'affection capturée par des paparazzis. Quelques semaines plus tard, leur divorce est annoncé. «Si vous avez un faux pas, je pense que vous voulez soigneusement tracer la façon dont vous le dépassez, et cela doit être fait de manière très stratégique et réfléchie. L'authenticité est la clé.

Le stress ne m'affecte pas comme il affecte les autres

L'expérience de Smith dans la résolution des crises des autres pendant plus de 30 ans - ainsi que sa capacité à traiter avec tous les types de personnes, souvent lorsqu'elles sont les plus vulnérables - signifie qu'elle est habituée à une pression constante. Je me demande s'il y aura un moment dans un avenir pas trop proche, surtout après une année comme 2020, où elle en aura assez de toute l'adrénaline ? «Je profite tellement de ma vie. J'aime ce que je fais, j'ai une telle passion pour ça. Je n'ai pas pensé à [prendre ma retraite], mais je vous le ferai savoir », dit-elle avec un rire chaleureux.

'[Le stress] ne m'affecte pas de la même manière qu'il affecte les autres', poursuit-elle en haussant les épaules. «Je le fais depuis longtemps. En cas de crise, vous voulez être calme et stable, pour que les gens comprennent que vous avez géré cela pour eux - ils n'ont pas à s'inquiéter. C'est important.'

Sur ce, elle signe, prête à affronter la prochaine crise qui se présente à elle.

Cet article est paru dans le numéro de mars 2021 de ELLE UK.

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